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A biografia de Edmund Burke, pai do conservadorismo político; por Peter J. Stanlis


Por Peter J. Stanlis*
Tradução exclusiva para O Congressista: Wilson Oliveira

Edmund Burke nasceu em Dublin, na Irlanda, em 1729, e morreu em 1797, na sua casa em Beaconsfield, Inglaterra, onde ele está enterrado. Depois de se formar no Trinity College de Dublin, foi para Londres estudar Direito, mas logo se tornou ativo na literatura e na política. Em 1758, Burke foi contratado pelo editor Robert Dodsley para recolher, compilar material e escrever no "Annual Register" (uma espécie de jornal especial, com apenas uma edição por ano, no qual havia uma retrospectiva dos acontecimentos políticos e culturais da Europa durante o ano anterior). Burke escreveu e editou o Annual Register de sua primeira aparição, em maio de 1759, até pelo menos 1765-1766, que foi quando adquiriu o controle de supervisão por volta dos seus 30 anos. Este jornal altamente bem sucedido, que continuou ao longo dos séculos XIX e XX, foi um valioso veículo através do qual Edmund Burke foi capaz de alcançar o público britânico e americano com suas opiniões sobre eventos políticos e culturais.

Início na vida política

Em 10 de julho de 1765, o Marquês de Rockingham tornou-se primeiro-ministro. No dia seguinte, ele nomeou Burke como seu secretário particular. A identificação de Edmund Burke com os Whigs de Rockingham foi a decisão política pessoal mais importante que ele já tomou. Isso levou diretamente à sua eleição para a Câmara dos Comuns em dezembro de 1765 e a uma carreira no Parlamento que durou 29 anos. Por 17 anos, até a morte de Rockingham em 1782, Burke foi o principal alvo do partido e uma figura importante na política britânica. No entanto, ele nunca atingiu o nível ministerial.

Na Câmara dos Comuns, os grandes talentos literários e políticos de Burke encontraram expressão no amplo escopo da política nacional e mundial, incluindo os assuntos das colônias americanas britânicas, da Irlanda, dos assuntos domésticos ingleses, da Índia e da França. A maior parte de sua carreira política foi gasta em oposição aos ministérios do rei George III em favor de causas impopulares que quase sempre - pelo menos na época - caíram em derrota. Através de Burke, os Whigs de Rockingham foram distinguidos de todos os outros grupos políticos como "os defensores do governo do partido". Os partidos políticos, em qualquer sentido moderno, não existia no tempo de Burke, mas na publicação Thoughts on the Cause of the Present Discontents (1770), que numa tradução literal seria "Pensamentos sobre a Causa do Atual Descontentamento", ele praticamente criou a original ideia de "oposição leal a Sua Majestade."

O eletrizante primeiro discurso de Burke no Parlamento, que foi dado em janeiro de 1766 e pediu a revogação da Lei do Selo, catapultou-o à fama nacional e estabeleceu-o como um perito nas colônias americanas. Desde maio de 1771 até que as hostilidades militares começaram, Burke foi o agente no Parlamento para a Assembléia Colonial de Nova York, uma posição que lhe deu conhecimento valioso e compreensão das colônias. Do começo ao fim, o principal objetivo de Burke com relação às colônias britânicas era preservar e harmonizar a liberdade americana e a soberania britânica.

Oposição à Revolução Francesa

Em 1769, muito antes da Revolução Francesa explodir sobre a Europa, Burke tinha previsto que a França estava indo na direção a "alguma convulsão extraordinária" por causa de seus graves problemas financeiros. A visita à França no início de 1773 o fez ciente do ateísmo militante entre alguns dos filósofos. No seu retorno à Inglaterra, em seu primeiro discurso no Parlamento, em 17 de março de 1773, ele observou: "sob os ataques sistemáticos dessas pessoas, vejo que alguns dos adereços do bom governo já começam a falhar". Burke acreditava que a crise financeira crônica da França e a ideologia radical dos seus "intelectuais", combinada com causas econômicas e outras, preparavam o caminho para a grande agitação de 1789.

A resposta imediata de Burke à Revolução Francesa não foi hostil. Durante quase um ano ele permitiu que os acontecimentos determinassem a posição que ele assumiria em relação à França. Ele observou que, quando Luís XVI reconheceu uma Assembléia Nacional unicameral, em 27 de junho de 1789, em que as ordens corporativas de nobreza e do clero foram obliteradas em favor de um corpo numérico dominado pelo Terceiro Estado, a França teve assim a ordem social comprometida por um novo e revolucionário político.

A violência da multidão espalhou-se por todo país a partir do momento em que a população de Paris invadiu a Bastilha em 14 de julho até o final de 1789. Em outubro, mais de 300 deputados mais moderados da Assembléia Nacional fugiram da França. Os jacobinos assumiram o controle e procederam por decretos para demolir toda a ordem tradicional legal, política, social e religiosa do país. Até então, Burke estava convencido de que a Revolução era uma força malígna, destinada não a reformar as desigualdades econômicas e políticas, mas a destruir a civilização herdada da França e de toda a Europa. No entanto, só em janeiro de 1790, quando os radicais ingleses expressaram forte aprovação dos acontecimentos na França e levantaram a Assembléia Nacional como um modelo a ser seguido pela Inglaterra, Burke entrou de vez na briga para lutar contra a Revolução Francesa.

Os discursos de Burke no Parlamento, de fevereiro a junho 1790, eram um prelúdio para suas "Reflexões sobre a Revolução na França" (publicado no final daquele ano). Até sua morte, em 1797, ele continuou seus ataques implacáveis contra a Revolução em obras como "A Carta a um dos membros da Assembleia Nacional" (1791), "Um apelo do novo para os Whigs velhos" (1791), "Reflexões sobre os Assuntos Franceses" (1791), "Observações sobre a política dos Aliados" (1793), "Carta a um Senhor Nobre" (1796), e "Letras em Paz a um Regicídio" (1796).

Com as "Reflexões Sobre a Revolução na França", Burke provocou a maior controvérsia política já desenvolvida em inglês sobre a natureza social do homem, sobre reforma e revolução, sobre as origens, sobre as fundações, sobre a natureza e sobre os objetivos de um governo e da sociedade civil. Mais de 225 livros e panfletos foram escritos em "resposta" às suas reflexões, e mais de 400 obras apareceram antes de sua morte atacando ou defendendo os textos que Burke havia publicado sobre a Revolução Francesa.

A acusação mais frequente dos críticos de Burke foi que, após décadas defendendo os oprimidos - nos Estados Unidos, na Irlanda, na Índia e na Inglaterra - ele teria traído seu amor pela liberdade, pela justiça e pelos princípios políticos que sempre professou ao defender o Antigo Regime na França. Esta acusação mostra uma ignorância sobre Burke, sobre a Revolução Francesa ou sobre ambos. John Morley descartou tal acusação apontando uma clara inconsistência no seu conteúdo, observando que não havia diferença de princípios entre a defesa que Burke fazia das colônias americanas e os ataques feitos aos revolucionários jacobinos franceses. Como Morley declarou, Burke mudou sua frente de atuação, mas nunca mudou seu terreno de convicções. O objetivo de Burke foi mais evidente na sua constante adesão à lei moral natural e à prudência como padrões éticos e legais nas estratégias de reparação, tendo em vista uma incansável atuação contra a tirania política e a injustiça, fosse de reis ou de civis.

Contribuição para a Independências dos Estados Unidos

Edmund Burke estava convencido de que o conflito entre a Grã-Bretanha e a América resultara em ações imprudentes do governo britânico, incluindo taxar as colônias sem seu consentimento e passar uma série de leis repressivas, que os colonizados resistiam através de petições de queixas, boicotes e outros meios, até, finalmente, através da ação militar, chegar como última consequência à Independência. Burke discursou no "American Taxation" (Tributação Americana), em 1774, no "Conciliation" (Discurso pela Conciliação), em 1775, e no "A Letter to the Sheriffs of Bristol" (Carta aos xerifes de Bristol), em 1777. Todas essas tentativas foram infrutíferas para persuadir o rei, seus ministros, a maioria no Parlamento, e o público britânico sobre a insensatez da política inglesa em relação às colônias e o grande perigo ao tentar forçar os americanos a lhes obedecerem.

Charge feita por adversários de Burke no Parlamento Britânico, em tom de deboche por ele atuar na defesa da independência dos Estados Unidos. Posteriormente, em sinal visto como retribuição pela "luta fiel e corajosa a favor da liberdade", Thomas Jefferson e seus auxiliares promulgaram a Declaração de Independência dos Estados Unidos inspirados nas ideias liberais-conservadoras de Edmund Burke

Burke nunca acreditou que as colônias buscariam a independência em teorias especulativas ou ideológicas de "direitos abstratos", mas sim que eles se rebelariam como sujeitos descontentes com a Grã-Bretanha por desejarem a preservação dos seus direitos constitucionais. Edmund Burke nunca se referiu ao conflito como a "Revolução Americana", mas como a "Guerra Americana", cuja qual ele enxergava como uma guerra civil dentro do Império Britânico, em que a América "agia puramente para se defender". Como a guerra de rebelião continuou, Burke ficou convencido de que as colônias passavam a significar sinais de derrota para a Grã-Bretanha. Ele foi um dos primeiros a conceder voluntariamente a independência às colônias.

Dedicação à situação da Irlanda

A devoção de Burke à causa da liberdade constitucional para a América e sua inimizade inveterada para com a Revolução Francesa sempre atraiu muita atenção dos historiadores, mas sua preocupação com os assuntos irlandeses ao longo da vida foi indevidamente negligenciada. No entanto, o primeiro trabalho político de sua vida pública foi o "Tratado Relativo às Leis", contra o papado na Irlanda (1765). E seu último trabalho publicado foi também na Irlanda. Burke sabia que, sob o domínio inglês, a maioria católica irlandesa havia sofrido "penas, incapacidades e proscrições de geração em geração" e estava "sob a privação de todos os direitos da natureza humana". Ele resumiu a "perfeição viciosa" das leis contra o papado:

"Era um sistema completamente cheio de coerência e consistência, bem digerido e bem composto em todas as suas partes. Era uma máquina de arranjos sábios e elaborados, mas também de opressão, de empobrecimento e de degradação de um povo, e para debilidade deles pela própria natureza humana, como sempre procedendo a partir da engenhosidade pervertida do homem".

Burke percebeu que o melhor meio de privar o povo irlandês de seus direitos naturais e civis era excluí-los dos benefícios da constituição inglesa, particularmente na economia e na religião. O método de Burke na busca de reparação a favor da Irlanda era cauteloso, moderado e prudente, em parte porque a sujeição da Irlanda à religião, à economia e à política tinha profundas raízes históricas. E também porque o sentimento anticatólico na Inglaterra e entre os protestantes irlandeses era tão intenso que toda tentativa de eliminar algumas deficiências civis sempre provocava uma resistência fanática.

Edmund Burke ganhou uma estátua na fachada principal do Trinity College, em Dublin. A homenagem é um gesto em reverência ao trabalho dele de enfrentamento ao Parlamento Britânico para ficar a favor da independência dos Estados Unidos

Três elementos combinados fizeram fatores muito complexos os esforços de Burke para ajudar a Irlanda em sua política: a visão favorável ao Império Britânico; a grande simpatia pela situação dos católicos romanos irlandeses; e seu ódio geral à tirania política. No entanto, durante a década de 1770, quando a Grã-Bretanha estava cada vez mais envolvida nos assuntos americanos, Burke e seus colegas no Parlamento conseguiram parcialmente rescindir algumas das leis penais anticatólicas. Em 1778 e 1782, Burke trabalhou para eliminar restrições sobre o comércio irlandês e para garantir o alívio para os católicos.

Apesar dos católicos irlandeses se queixarem que ele fez muito pouco pela Irlanda, Burke perdeu sua circunscrição de Bristol porque seus adversários políticos o acusaram de fazer muito pelos irlandeses. Em 1793, Burke ajudou a ganhar a franquia para os católicos irlandeses. A maioria das políticas de Burke para a Irlanda foi cumprida durante o século XIX e o começo do XX.

O esforço de Burke em prol da Índia

Historiadores também têm largamente ignorado a política de Burke a respeito da Índia. No entanto, Edmund Burke considerou seu trabalho em nome dos "milhões desfeitos" da Índia como 'sua realização mais importante'. Os assuntos da Índia ocuparam sua atenção por 27 anos, desde 1767 até sua aposentadoria, em 1794. Porém, seu período mais ativo foram seus últimos 14 anos no Parlamento.

O principal objetivo de Burke era garantir um governo justo para a Índia dentro do Império Britânico. Para alcançar esse objetivo, ele procurou estabelecer na prática o indubitável direito legal do governo britânico de regular as políticas internas e ações públicas da Companhia das Índias Orientais. Ele descreveu a Companhia das Índias Orientais como "um estado disfarçado de comerciante", e sabia que, sob o governo do general Warren Hastings, os agentes da companhia eram os verdadeiros governantes da Índia.

Ilustração da situação conflituosa entre o Império Britânico e a Companhia das Índias Orientais

Entre 1773 e 1783, Burke chegou a perceber a natureza e a extensão do desgoverno britânico na Índia e, portanto, abandonou seu apoio inicial à Companhia das Índias Orientais contra as invasões da Coroa, tornando-se seu crítico mais severo. Em 1781, Burke tornou-se membro do Comitê Seleto da Câmara dos Comuns sobre os assuntos da Índia, escrevendo muitos dos relatórios que submetia ao Parlamento. Em uma tentativa de fornecer à Índia sua Magna Carta de liberdade, Burke provavelmente escreveu a maior parte do Projeto de Legislação do Leste de Fox da Índia (1783). O projeto foi derrotado na Câmara dos Lordes e Burke ficou convencido de que a Companhia das Índias Orientais não estava disposta a se reformar.

Depois de muita evidência sobre abusos de poder sérios, sistemáticos e repetidos por Warren Hastings, em 1786, com a ajuda de Sir Philip Francis e outros, Burke elaborou o processo para julgamento do impeachment do general Hastings. Burke conseguiu o julgamento perante a Câmara dos Lordes. O julgamento, no entanto, durou oito anos por causa dos impedimentos legais e atrasos lançados pelos advogados de Hastings, e terminou na absolvição do mesmo. Muitos esforços de Burke em nome da Índia foram realizados através de reformas promulgadas pela Grã-Bretanha no século XIX.


Nota do tradutor: a composição dos acontecimentos face ao texto original, em inglês, foi alterada na tradução do artigo para o português no intuito de facilitar a compreensão dos nossos leitores brasileiros, que são mais ambientados aos acontecimentos da Revolução Francesa e da Independência dos Estados Unidos, até mesmo porque, como explicado no próprio texto, os outros dois eventos - a respeito da Irlanda e da Índia - foram a maior parte do tempo negligenciados pelos historiadores que investigaram a vida e a obra do político, filósofo e historiador Edmund Burke.

*Este texto original, em inglês, é a apresentação do livro "American Conservatism: An Encyclopedia"**

** Oferta do livro "American Conservatism: An Encyclopedia", em inglês, na Amazon.

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